Dia do Índio
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Dia do Índio :

La población de la India se fundó en dos grupos antiguos que son genéticamente distintos entre sí como lo son de otros asiáticos, según la encuesta de ADN más grande de la herencia india hasta la fecha. Hoy en día, sin embargo, la mayoría de los indios son un foco genético de ambos ancestros, a pesar de la estructura social altamente estratificada de la nación populosa.

“Todos los indios son muy similares”, dice Chris Tyler-Smith, un investigador del genoma del Wellcome Trust Sanger Institute cerca de Cambridge, Reino Unido, que no participó en el estudio. “La subdivisión de la población no ha tenido un efecto dominante”.

India representa alrededor de una sexta parte de la población mundial, sin embargo, el país del sur de Asia ha estado muy poco representado en los estudios de la variación genética humana en todo el genoma. El Proyecto Internacional HapMap, por ejemplo, incluye poblaciones con ascendencia africana, asiática oriental y europea, pero no indígenas. Lo más cercano al panel de líneas celulares de diversidad del genoma humano de 51 poblaciones mundiales es Pakistán, el vecino occidental de la India. La base de datos Indian Genome Variation se lanzó en 2003 para llenar el vacío, pero hasta ahora el proyecto ha estudiado solo 420 diferencias de letras de ADN, llamadas polimorfismos de nucleótido único (SNP), en 75 genes1.

Divisiones de castas

Ahora, un equipo liderado por David Reich del Instituto Broad en Cambridge, Massachusetts, y Lalji Singh, del Centro de Biología Celular y Molecular en Hyderabad, India, han investigado más de 560,000 SNPs en los genomas de 132 individuos indios de 25 grupos étnicos diferentes. y grupos tribales repartidos por toda India2.

“Hay poblaciones que han vivido en la misma ciudad y la misma aldea durante miles de años sin intercambiar genes”.
Los investigadores demostraron que la mayoría de las poblaciones indígenas son mezclas genéticas de dos grupos antiguos, genéticamente divergentes, que cada uno contribuyó con alrededor del 40-60% del ADN a la mayoría de las poblaciones actuales. Los investigadores hallaron que un linaje ancestral, que es genéticamente similar a las poblaciones de Oriente Medio, Asia Central y Europa, era mayor en los individuos de castas superiores y en hablantes de lenguas indoeuropeas como el hindi. El otro linaje no estaba cerca de ningún grupo fuera del subcontinente, y era más común en personas indígenas de las Islas Andamán, un archipiélago remoto en la Bahía de Bengala.

Los investigadores también encontraron que las poblaciones indias estaban mucho más subdivididas que las poblaciones europeas. Pero mientras que la ascendencia europea está mayormente dividida por la geografía, la segregación india fue impulsada en gran parte por la casta. “Hay poblaciones que han vivido en la misma ciudad y la misma aldea durante miles de años sin intercambiar genes”, dice Reich.

Rompecabezas de números

Las poblaciones indias, aunque en la actualidad son enormes, también fueron fundadas por grupos relativamente pequeños de individuos, sugiere el estudio. En general, el cuadro que surge es de una mezcla genética antigua, dice Reich, seguido de la fragmentación en grupos étnicos pequeños y aislados, que luego se mantuvieron separados durante miles de años debido al matrimonio limitado, una práctica también conocida como endogamia.

Esta evidencia genética refuta la afirmación de que la estructura de la casta india fue un invento moderno del colonialismo británico, dicen los autores. “Esta idea de que la casta tiene miles de años de antigüedad es muy importante”, dice Nicole Boivin, arqueóloga que estudia prehistoria en el sur de Asia en la Universidad de Oxford, Reino Unido. “Decir que la endogamia se remonta hasta ahora, y que la genética lo demuestra, será controversial para muchos antropólogos”. Boivin teme que el estudio pueda ser “hilado” por los políticos que buscan mantener las estructuras de casta en la India, y pide a los científicos sociales y genetistas que colaboren en estos temas “altamente politizados”.

Más allá de las repercusiones sociales del estudio, las bajas tasas de mezcla genética “podrían tener implicaciones importantes para los estudios biomédicos de las poblaciones indígenas”, señala Sarah Tishkoff, genetista humana en la Universidad de Pennsylvania en Filadelfia que no participó en la investigación. La estructura de la población dividida deberá tenerse en cuenta en cualquier esfuerzo por mapear los genes de las enfermedades, dice ella.

El pequeño número de fundadores de cada grupo indio también tiene consecuencias clínicas, dice Reich. “Habrá muchas enfermedades recesivas en la India que serán diferentes en cada población y que se pueden buscar y mapear genéticamente”, dice. “Eso será importante para la salud en la India”.

La evidencia de que la mayoría de los indios son genéticamente similares, a pesar de que los datos antropológicos muestran que los grupos indios tienden a casarse dentro de su propio grupo, es “muy desconcertante”, dice Aravinda Chakravarti, una genetista molecular humana en la Escuela de Medicina de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore. Maryland, que escribió un artículo acompañante de News & Views3. Por ejemplo, Chakravarti señala que el estudio no puede establecer una fecha aproximada para cuando tuvo lugar la antigua mezcla entre las dos poblaciones ancestrales. “Hay características muy curiosas de los datos que son difíciles de explicar”, dice, y agrega: “Este no es el final de la historia”.

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